상표란 자신의 상품(서비스도 포함)을 타인의 상품 또는 서비스와 구별할 수 있도록 하는 기호, 문자,
도형, 입체적 형상, 색체 등을 의미합니다.

예를 들어 운동화나 옷에 세 줄로 된 줄무늬가 있는 경우에는 이를 독일의 '아디다스'사의 의류 및 운동화라는 것을 알게 되는 것입니다.

이와 같이 상표는 자신의 상품(서비스업)과 타인의 상품(서비스)을 구별하게 하는 기능을 갖고 이에 의해 소비자가 믿고 구매할 수 있게 되는 일종의 식별표지가 됩니다.
참고로, 일부 국가에는 소리, 냄새 등이 상표로서 인정되는 경우도 있으나 우리나라 상표법상으로는 인정되지 않습니다.